Cómo se prepara la NASA para el lanzamiento de su cohete lunar

Después de la cancelación, la reanudación, el drama de la audiencia en el Congreso, el COVID-19, los retrasos en la ingeniería y más retrasos técnicos, el impulso de una década de la NASA para regresar a la luna finalmente está a punto de despegar.

Si todo va bien, falta aproximadamente un mes para el vuelo Artemis 1. Está programado para lanzarse a fines de agosto o principios de septiembre, entrar en órbita alrededor de la luna y luego regresar a la Tierra. No solo es la primera entrada en el programa espacial más nuevo de la NASA, sino que también es una prueba importante para el tan esperado Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), un cohete de carga pesada comparable al antiguo Saturno V, y el módulo de comando Orion. que lo harán algún día serán astronautas domésticos.

“El equipo está más que emocionado”, dijo Cliff Lanham, gerente de operaciones en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en la costa este de Florida, donde se lanzará Artemis 1. “Todavía tenemos algunas semanas de trabajo por delante, así que tenemos que bajar el tono”.

Esto es lo que está pasando con el lanzamiento, y lo que debe suceder primero.

Temporada final: Aprendiendo de los ensayos

Puede recordar que hace unos meses la NASA tuvo algunos problemas con fugas de combustible que cancelaron las pruebas.

Los ingenieros de la NASA llamaron a estas pruebas “muestras de ropa mojada” (WDR). Eran lo que parecen: colocar el cohete en la plataforma y realizar los movimientos del día del lanzamiento. El otro propósito de los WDR era detectar problemas como esas fugas, que no son infrecuentes en sistemas muy complejos como los grandes cohetes.

Los WDR siguen siendo muy útiles; Los empleados de la NASA usan los resultados para escribir la lista de verificación para el lanzamiento de Artemis 1. Puede que no sea el paso más glamoroso en la preparación del lanzamiento. Pero sin estos intentos, el lanzamiento del cohete probablemente no sería posible.

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Después de algunos cambios, la NASA realizó las pruebas finales en junio. A pesar de otra fuga de combustible, los ingenieros decidieron llamar allí y finalizar las pruebas, creyendo que podrían resolver los problemas llevando el cohete de regreso a su edificio de ensamblaje para su reparación.

Un mes para el lanzamiento: Preparando el cohete

Los ingenieros todavía tienen algunas tareas que completar antes de poder enviar Artemis 1 en su viaje.

Es particularmente importante cargar las baterías del cohete, con cuya energía SLS controla sus componentes. Pero estas baterías tienen vidas finitas y los ingenieros no pueden llenarlas demasiado pronto. Según Lanham, cargar esas baterías es un acto de equilibrio cuidadoso cuando se planifica una fecha de lanzamiento incierta.

Aunque Artemis 1 no tendrá una tripulación humana, su cápsula Orion llevará un trío de pasajeros: tres maniquíes, muñecos que prueban los elementos que los astronautas humanos encuentran en sus viajes lunares.

Los primeros ya han embarcado. Su nombre es Moonikin Campos. Lleva acelerómetros y sensores de vibración para probar qué tan rocoso será el viaje, así como detectores que miden la exposición a la radiación en la trayectoria lunar. Después del lanzamiento, habrá dos torsos falsos equipados con chalecos de prueba que los futuros astronautas podrían usar para mitigar esa radiación.

La NASA también cargará un peluche de Snoopy, el indicador de gravedad cero que levita cuando el cohete está en el espacio, y un muñeco de la oveja Shaun, que montará los maniquíes alrededor de la luna y de regreso.

Una semana antes del lanzamiento: consultando el calendario

La NASA no puede simplemente colocar el Artemis 1 de 5,8 millones de libras en la plataforma por capricho. Muchos factores deben unirse para un lanzamiento exitoso, y el cohete es solo uno de ellos. La tierra, la luna y el sol deben estar en los lugares correctos para que las maniobras de vuelo de la nave espacial la lleven al lugar correcto. El sol es particularmente crítico ya que Artemis 1 está parcialmente alimentado por paneles solares.

Los planificadores de la NASA han identificado tres fechas posibles que se ajustan a los requisitos: 29 de agosto, 2 de septiembre y 5 de septiembre.

La elección de una de estas fechas probablemente llegará solo unos días antes del lanzamiento. La Marina de los EE. UU. debe estar lista para recuperar las carcasas caídas de las etapas de cohetes desechadas. La plataforma, que también utilizan los vehículos de SpaceX, debe estar libre de otros cohetes. Y el clima tiene que cooperar. “Es temporada de huracanes aquí en Florida”, dice Lanham.

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Si ninguna de estas fechas se materializa, las próximas oportunidades serán a finales de septiembre o principios de octubre. Si eso no funciona de nuevo, habrá otra serie de aperturas a fines de octubre. Los funcionarios de la NASA esperan que no llegue a eso. Artemisa tendría que esquivar un eclipse parcial que podría afectar su energía solar.

Después del lanzamiento: un futuro lunar

“La NASA tenía una serie de programas de regreso a la luna que nunca superaron las diapositivas de PowerPoint”, dice Casey Dreier, asesor de política espacial de la Sociedad Planetaria.

Artemis 1 refutará este patrón si tiene éxito. Y Dreier dice que hay buenas razones para ser optimista sobre este intento en particular. A pesar de los costos vertiginosos del programa Artemis, el regreso a la luna es una perspectiva que goza de un amplio apoyo en Washington que trasciende las líneas políticas de los partidos y las administraciones presidenciales. Sin duda, estarán encantados cuando su apoyo finalmente dé sus frutos.

Suponiendo que Artemis 1 tenga éxito, solo será la primera misión de una lista mucho más grande. “No es realmente el pináculo”, dice Lanham. “Eso es solo el comienzo”.

El cronograma para la primera misión Artemis 2 tripulada, que volará alrededor de la luna como el Apolo 8 y regresará a la Tierra, aún no está claro, pero los planes actuales prevén un lanzamiento alrededor de 2024. Después de eso vendrían los primeros pasos humanos en suelo lunar desde 1972.

“Los alunizajes se han convertido casi en un mito”, dice Dreier. “Por primera vez tenemos una posibilidad real de ver a los humanos caminar sobre la luna nuevamente”.

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