Descubren fósiles del depredador más antiguo de la historia

Descubren fósiles del depredador más antiguo de la historia

Investigadores británicos han encontrado fósiles del depredador animal más antiguo que conocemos. El espécimen tiene aproximadamente 560 millones de años. Se encontró en Charnwood Forest en Leicestershire y es probablemente el antepasado de las aves que pican, el grupo de las medusas.

La especie descubierta se llama Auroralumina attenboroughii en honor a Sir David Attenborough – escritor, viajero y promotor de la ciencia. La primera parte del nombre se puede traducir del latín como “luz del amanecer” o “linterna del amanecer”. “Creo que el depredador se parece un poco a una antorcha olímpica y sus tentáculos son llamas”, explica el Dr. Frankie Dunn de la Universidad de Oxford, autor principal de la revista Nature Ecology and Evolution (DOI: 10.1038/s41559-022-01807 -x) que describe el estudio.

Antiguo reflejo en piedra

El contorno de la criatura de 20 cm sobrevive, impreso en una losa de barro larga e inclinada de una de las canteras. Hay otros fósiles a su alrededor. Los científicos creen que todos estos organismos marinos estaban sumergidos en una corriente turbia de sedimentos y cenizas que fluía de la ladera submarina de un antiguo volcán.

Los fósiles fueron descubiertos en 2007 cuando los investigadores limpiaban el acantilado de Charnwood con agua a alta presión. Durante los siguientes 15 años, los investigadores analizaron esta notable colección.

El sitio de Leicestershire es mundialmente famoso por sus especímenes que vivieron hace entre 635 y 538 millones de años. Este es el período de la historia geológica inmediatamente anterior al Cámbrico durante el cual hubo una gran explosión en la diversidad de la vida en la Tierra.

El depredador más antiguo de la Tierra

El espécimen recién descrito demuestra que las aves que pican vivieron mucho antes. – Tenemos pruebas irrefutables de la existencia de organismos de aspecto moderno en el Precámbrico. Esto significa que la mecha para la explosión de vida del Cámbrico probablemente fue bastante larga, explica el paleontólogo Dr. Phil Wilby del Servicio Geológico Británico.

Al grupo de pescado al vapor (cnidarios) incluyen, entre otros corales, medusas y anémonas. Una de sus marcas distintivas son las células punzantes llamadas cuchillos que utilizan para capturar a sus víctimas. Análisis de características Auroralumina attenboroughii realizado por el Dr. Dunn la vinculó a un subgrupo Medusozoa dentro de cnidarios. Si la coincidencia es correcta, entonces, reconoció Dunn, “el fósil se convierte en el animal más antiguo con descendientes vivos directos”.

“Está más cerca de un grupo de animales que viven hoy que cualquier otra cosa en esa época”, coincidió Alexander Liu, un paleobiólogo de la Universidad de Cambridge que no participó en el nuevo descubrimiento pero formó parte de un equipo que informó un descubrimiento similar en 2014.

Organismos similares pasan por varias etapas durante sus complejos ciclos de vida. En el primero, representan una masa compacta anclada al fondo del mar. Más tarde, entran en la fase de flotación libre, durante la cual se reproducen. Eventualmente se convierten en medusas con cuerpos en forma de paraguas y tentáculos punzantes.

Auroralumina attenboroughii se parece más a organismos similares en su etapa estacionaria y fortificada. El fósil de 20 cm muestra una criatura con largos “tallos” o brazos que terminan en copas con tentáculos sobresalientes. Anclada al fondo, la criatura usó sus tentáculos para agarrar comida.

Fuente: BBC, The Guardian, foto: Nature Ecology and Evolution

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