El Perseverance Rover se está preparando para dejar muestras de Marte para una misión de regreso.

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El rover Perseverance es un robot bien equipado con cámaras, múltiples espectrómetros e incluso una pequeña caja que produce oxígeno. Sin embargo, no se pueden obtener todos los instrumentos científicos posibles en Marte. Para comprender verdaderamente el Planeta Rojo, necesitamos llevar muestras a la Tierra, y Perseverance está a punto de dar el siguiente paso para que eso suceda. La NASA y la ESA acordaron una ubicación para que Perseverance almacene el primer caché de muestras, que podría recuperarse varios años después como parte de la Campaña de devolución de muestras de Marte de la NASA-ESA.

Mientras esté en Marte, Perseverance analizará muchas muestras con los instrumentos a su disposición, pero el equipo también está seleccionando cuidadosamente una colección de muestras para regresar a la Tierra. El rover fue diseñado con un innovador sistema de almacenamiento en caché de muestras que recolecta núcleos de roca en tubos metálicos limpios que los protegerán de la contaminación en el viaje de regreso. Hasta ahora, Perseverance ha recolectado 14 muestras de roca en tubos. El robot tiene docenas de tubos de muestreo a su disposición.

La NASA y la ESA acordaron que el primer lote de muestras se depositará en un sitio conocido como Three Forks cerca de la base de un antiguo delta del río en el cráter Jesero. La misión de obtener las muestras aún está en desarrollo, por lo que el equipo debe hacer algunas conjeturas sobre cómo funcionará la campaña Return.

Hace unos meses, las agencias renovaron el plan para dejar caer el segundo rover, que se suponía que volaría junto al vehículo de regreso. La persistencia será ahora el principal medio para obtener muestras del Mars Ascent Vehicle (MAV). También tendrá un par de helicópteros basados ​​en el exitoso diseño de Ingenuity. El caché de tubería en Three Forks actuará como una copia de seguridad si la persistencia no cumple con el MAV o si ocurre un problema en el sistema de almacenamiento en caché de muestra.

Mientras Perseverance lanza su primer conjunto de muestras, los ingenieros en la Tierra han comenzado el proceso de prueba del equipo para la misión de regreso. En lo que se conoce como “Fase B”, el equipo está trabajando en el desarrollo de prototipos que eventualmente se convertirán en el hardware de vuelo final, que con suerte estará libre de defectos o fallas de software. Lo suficiente como para que pueda salir mal sin fallas de hardware. Después de aterrizar en el cráter Jezero, el MAV colocará los tubos recuperados en un cohete que los pondrá en órbita. En ese momento, una nave espacial de la ESA debería recogerlos y regresar a la Tierra. Si todo sale según lo planeado, las muestras podrían regresar a la Tierra en 2033.

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