Este nuevo y resistente avión apoyará a las Fuerzas Especiales de EE. UU.

El 1 de agosto, el Comando de Operaciones Especiales (SOCOM) anunció que el próximo avión en su lista sería un avión de hélice monomotor. SOCOM comprará hasta 75 aviones AT-802U Sky Warden construidos por L3Harris Technologies y Air Tractor. Estos aviones apoyarán a fuerzas especiales como Delta Force o Navy SEAL cuando libran guerras irregulares.

El nombre de este programa es “Supervisión Armada”. El anuncio del contrato establece que “las Fuerzas de Operaciones Especiales proporcionarán sistemas de aeronaves tripuladas desplegables, asequibles y sostenibles que cumplan con los requisitos de apoyo aéreo cercano, ataque de precisión y reconocimiento armado, vigilancia y reconocimiento en entornos austeros y permisivos para el despliegue en operaciones de guerra irregular en apoyo de la Estrategia de Defensa Nacional”.

La guerra irregular es un término amplio que se define más fácilmente por lo que no cubre. La guerra regular es cuando los soldados uniformados de una nación luchan contra los soldados uniformados de otra. Estos conflictos generalmente involucran la gama completa de fuerzas militares convencionales, desde armas, tanques y artillería hasta aviones de combate y bombarderos. Por el contrario, la guerra irregular implica la represión de la insurgencia, la rebelión y la persecución de personas asociadas con operaciones terroristas. También puede significar ayudar a los ejércitos de otros países a hacer lo mismo.

Por ejemplo, Estados Unidos invadió Irak en 2003 con una guerra convencional que duró hasta el colapso del ejército de Saddam Hussein. La resistencia armada contra las fuerzas armadas estadounidenses y contra el nuevo gobierno iraquí se convirtió en una guerra irregular y, hasta el día de hoy, Estados Unidos envía tropas al país para ayudar a entrenar a las fuerzas armadas iraquíes en guerras irregulares.

Para los propósitos de SOCOM, una aeronave capaz de apoyar fuerzas especiales no necesita sobrevivir en cielos llenos de aviones de combate enemigos o cuando el enemigo trae vehículos antiaéreos especiales a la batalla. En cambio, lo que más importa es que la aeronave pueda volar fácilmente, disparar lo que sea necesario, así como despegar y aterrizar cuando sea necesario en pistas irregulares y campos despejados en lugar de bases aéreas dedicadas.

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Esos atributos, esa robusta versatilidad, son probablemente la razón por la que Sky Warden venció a los otros cuatro aviones que SOCOM consideró para el contrato el verano pasado. El contrato es inicialmente por $ 170 millones, aproximadamente el precio de dos aviones furtivos F-25A, con un límite de $ 3 mil millones para toda la flota. L3Harris dijo en un comunicado que la producción del primer lote de seis Sky Wardens comenzará en 2023.

“Nuestro objetivo es proporcionar a los operadores especiales de EE. UU. soluciones modulares innovadoras para sus misiones más difíciles, y Sky Warden está haciendo precisamente eso”, dijo el director ejecutivo de L3Harris, Christopher E. Kubasik, en un comunicado.

Armed Overwatch es un rol que implica tanto explorar objetivos como enfrentarse a enemigos en el suelo. Si bien SOCOM consideró aviones que también podrían cumplir una función de transporte para los operadores especiales, el Sky Warden está diseñado para explorar y atacar. Con ese fin, el Sky Warden puede transportar más de 8,000 libras de carga útil mientras está blindado. Las alas pueden transportar una variedad de armas, desde bombas de 500 libras hasta pequeños cohetes y cápsulas de sensores, y también se pueden alojar dos sistemas más pesados ​​​​en el centro de la aeronave. La estación de ala puede contener un arma como una ametralladora calibre .50 o un cañón de 20 mm. Con una carga completa de sensores y armas, el avión puede despegar de una pista tan corta como 1400 pies y aterrizar en una pista de 1200 pies de largo. La cabina en tándem ofrece espacio para dos pilotos.

El AT-802 (nótese la falta de una “U” que denota la última variante, el AT-802U, que está recibiendo SOCOM) voló por primera vez en 1990, donde su estructura robusta y su alta carga útil lo convirtieron en un plumero ideal. Como rociador, el avión se utilizó para rociar cultivos en misiones de lucha contra las drogas, una acción que a veces vio a los aviones disparados por agricultores que defendían sus cultivos. “Años de misiones de erradicación de coca en América del Sur llevaron al desarrollo de una armadura balística compuesta liviana para la cabina, la bañera y el compartimiento del motor del AT-802U”, según la página de Air Tractor para el avión.

En otras palabras, SOCOM obtendrá un avión de origen fumigador y uno que puede ser utilizado para misiones militares por parte de operadores especiales. El Sky Warden está armado contra ataques, siempre que el enemigo al que se enfrenta esté armado principalmente con armas pequeñas, como ametralladoras y rifles.

Este fue un problema hace 13 años cuando la Fuerza Aérea anunció un plan para comprar 100 aviones de este tipo en 2009. Los escépticos del plan de 2009 de la Fuerza Aérea para un avión de ataque ligero similar al Sky Warden señalaron en ese momento que las fuerzas insurgentes podrían convertirse en armas antiaéreas efectivas y portátiles que podrían amenazar el avión. Con la adjudicación de esta semana del contrato de Armed Overwatch, el excolaborador de Popular Science Peter W. Singer, ahora miembro de New America, revisó un artículo que escribió a principios de este año: Pío“Y fíjate, ya que escribí eso en 2009, el plumero [Sky Warden-style plane] no ha mejorado, mientras que tanto las capacidades enemigas como la alternativa no tripulada obviamente han mejorado drásticamente”.

A medida que naciones como Alemania y Estados Unidos trasladan viejos misiles antiaéreos a Ucrania para usarlos en su guerra contra Rusia, existe la posibilidad de que algunas de estas armas terminen en el mercado negro. Si bien los antiguos misiles antiaéreos pueden luchar contra los jets modernos o ser excesivos para los drones modernos, se adaptan perfectamente a aviones de ataque como el Sky Warden. Debido a que SOCOM hace una gran apuesta sobre cómo librar guerras irregulares desde el aire, también apuesta a que los enemigos que encuentra no tienen armas antiaéreas, incluso si la guerra hace que esas armas estén más disponibles.

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