Granjas de guayule despegan en Arizona afectada por el agua

La mayoría de los agricultores del condado de Pinal, Arizona, sabían que los cortes de agua llegarían eventualmente.

El río Colorado, una fuente vital de agua para los cultivos, había bajado cada vez más debido a una sequía de 27 años exacerbada por el cambio climático. Y a los siete estados de EE. UU. y México que dependen del río se les promete más agua de la que está disponible, lo que lleva a una sobreexplotación crónica de los suministros existentes.

Cuando el gobierno declaró oficialmente una “escasez” en el río el año pasado, una medida sin precedentes, provocó importantes cortes de agua en el condado de Arizona Central. Y esos recortes han llevado a algunos agricultores del condado de Pinal a buscar cultivos más eficientes en el uso del agua, incluido Will Thelander, un agricultor de Arizona de tercera generación que está probando un cultivo llamado guayule.

Guayule, un arbusto adaptado al desierto que se pronuncia “wy-oo-lee”, podría usarse para múltiples productos, sobre todo como caucho natural para llantas. Y requiere solo alrededor de la mitad del agua que el algodón, la alfalfa y el maíz, los cultivos que requieren más agua y que generalmente crecen los terratenientes.

“Lo que hace que la planta sea tan buena para alguien como yo es que usa mucha menos agua que las plantas tradicionales”, dice.

Los defensores promocionan sus muchos beneficios ambientales. Es nativo del desierto de Chihuahua y requiere menos agua que muchos otros cultivos. Y una vez establecido, no requiere insecticidas ni labranza, lo que limita el uso de productos químicos y ayuda en el almacenamiento de carbono.

Guayule ha llamado la atención de industrias que también buscan materiales más sostenibles. Por ejemplo, la investigación sobre el cultivo ha recibido el apoyo de los fabricantes de neumáticos, en particular de la empresa multinacional Bridgestone, que espera ampliar y diversificar su cadena de suministro de caucho natural.

Una bendición para el medio ambiente.

Los agricultores y administradores de agua suelen medir el agua en acres-pie, que es la cantidad de agua necesaria para cubrir un acre de tierra de un pie de profundidad. Un pie de acre es aproximadamente 325,851 galones.

Guayule requiere alrededor de 2,5 acres-pie de agua durante 12 meses. Esto es aproximadamente el doble de agua que otros cultivos que produce Thelander, como el maíz, que requiere 4,5 acres-pie durante cuatro meses. Además, su alfalfa, un cultivo que normalmente se transforma en alimento para animales, consume 6 acres-pie durante unos ocho meses, mientras que los grandes rendimientos de algodón que cultiva normalmente requieren de 5 a 5,5 acres-pie durante cinco meses.

Lo que le da al guayule una ventaja sobre estas otras plantas sedientas es su alta tolerancia a la sequía.

“Guayule es una alternativa maravillosa porque no es una planta que morirá si la riegas con unos días de retraso o incluso con unas semanas de retraso o, en algunos casos, con unos meses de retraso”, dice Peter Ellsworth. profesor de entomología y Especialista en Control Integrado de Plagas de la Universidad de Arizona. “Esto hace que se adapte de manera única a nuestra región de producción”.

[Related: Artificial intelligence could help farmers water only the thirsty plants]

Durante las últimas dos décadas, Ellsworth ha trabajado para la industria agrícola, incluso con guayule. Explica que el guayule también tiene otros beneficios ambientales. Por ejemplo, se informa que los escarabajos Lygus no dañan el guayule, sino que prefieren infestar el algodón. Por esta razón, Ellsworth ha discutido el paisajismo que coloca el guayule cerca del algodón para que actúe como una especie de barrera protectora, absorbiendo los escarabajos Lygus y reduciendo la presión y el uso de insecticidas en el cultivo de algodón. Si bien el guayule es susceptible al daño de otros insectos y la competencia de malezas en sus primeras etapas de crecimiento, las plantas establecidas crecen mucho más resistentes a las plagas y no requieren fumigación adicional.

La planta también actúa como vivero, atrayendo y potencialmente suministrando importantes polinizadores y enemigos naturales de plagas como insectos depredadores y parasitoides para el resto del sistema agrícola, dice Ellsworth.

El guayule es una planta perenne, es decir, se cosecha cada dos años. Y no necesita ser replantado una vez que ya está establecido, lo que reduce la cantidad de tractores necesarios y la cantidad de carbono extraído del suelo. El requisito de bajo mantenimiento lo hace ideal para los agricultores, particularmente en áreas secas y propensas a la sequía del suroeste. Los agricultores que actualmente trabajan en el cultivo están ubicados casi exclusivamente en el condado de Pinal, donde las inundaciones del río Colorado han sido peores, y en el sur del condado de Pima.

“No andan por ahí perturbando el suelo, excepto una vez cada dos años, cuando llegas con algún equipo de cosecha para cortarlo y traerlo”, dice Thelander.

Will Thelander en su finca de guayule. will thelander

Sostenibilidad y estabilidad para los agricultores

Desde 2019, Thelander ha estado trabajando con Bridgestone, una empresa japonesa que es uno de los mayores fabricantes de neumáticos del mundo y patrocina la mayor parte de la investigación de Guayule en el condado de Pinal. Recientemente, la compañía hizo un esfuerzo por expandir y diversificar sus recursos renovables, y Guayule tiene varios atributos atractivos sobre otras fuentes. La mayor parte de su caucho natural actualmente proviene de los árboles de caucho Hevea en el sudeste asiático, que parecen vulnerables debido al interés cambiante de los agricultores, los conflictos globales y otros factores, dice Ellsworth. Y explica que aunque requeriría un procesamiento más intensivo que los árboles de Hevea, desarrollar un proceso de fabricación de neumáticos a partir de guayule ayudaría a reducir la dependencia de una fuente de caucho menos confiable.

Como uno de los productores de prueba, Thelander actualmente cultiva 84 acres de guayule, pero dice que la compañía espera aumentar la producción del cultivo a 300 acres para el próximo año, 2,000 acres para 2024 y finalmente 25,000 acres para 2027.

[Related: Researchers are using tomato peels and eggshells to make tires]

Sin embargo, el hecho de que el guayule sea un cultivo más eficiente en agua no significa necesariamente que los agricultores usen menos agua en general. El uso total de agua depende de cuántas hectáreas de guayule y otros cultivos se estén cultivando y cuánta agua subterránea esté disponible para los agricultores. La producción de guayule aún es relativamente baja y los agricultores se muestran escépticos, dice Ellsworth.

“Los productores, como los científicos, son escépticos y siempre quieren ver tecnología comprobada”, dice. “Así que siempre hay algunas barreras para lograr que asuman algo completamente diferente porque hay un riesgo involucrado”.

Pero, en última instancia, la reducción de la necesidad de agua puede permitir a los productores usar más acres en lugar de dejarlos en barbecho, lo que Ellsworth dice que está sucediendo ahora.

Durante una reunión reciente en las instalaciones de Bridgestone en Eloy, Arizona, Thelander notó la presencia de productores locales. Dice que el interés por el guayule está creciendo entre otros agricultores.

“Los granjeros definitivamente están interesados. Y consiguen los contratos juntos”, dice Thelander. “Detrás de algo hay una empresa de miles de millones de dólares como Bridgestone. Y garantizan precios. Puede dar estabilidad a un agricultor”.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *