Hay mucho más magma debajo de Yellowstone de lo que se pensaba

Como sabemos, Yellowstone no es solo un hermoso y vasto parque nacional estadounidense. Debajo de esta zona se encuentra la caldera de uno de los supervolcanes más grandes de la Tierra, cuya erupción tendría consecuencias catastróficas para todo el globo. En este contexto, es fundamental conocer la cantidad exacta de magma almacenado debajo de Yellowstone.

Los supervolcanes se definen como volcanes que han tenido al menos una erupción con una magnitud de 8 en el Índice de Explosividad Volcánica. Esta es la posición más alta en dicho índice y se atribuye a las mayores erupciones volcánicas de la historia. Esto significa que la explosión liberó más de 1.000 kilómetros cúbicos de material piroclástico, y la altura de la nube de ceniza arrojada a la atmósfera superó los 25 kilómetros. El supervolcán de Yellowstone tuvo el mayor número de tales explosiones. Los científicos conocen cinco erupciones de este tipo en el supervolcán estadounidense, y la última ocurrió hace unos 640.000 años. antes de años.

Yellowstone no es un lugar pacífico. Los científicos están constantemente registrando terremotos allí. No son fuertes, pero cuando aumenta la actividad en la región de la caldera del volcán, puede haber cientos en una semana. Recientemente, ha surgido información más alarmante sobre el supervolcán. Los científicos han demostrado que hay hasta el doble de magma debajo de Yellowstone de lo que se pensaba anteriormente. ¿Significa esto que el volcán está a punto de hacer erupción? Esto no se sabe. Predecir una erupción es extremadamente difícil. Sin embargo, si el supervolcán entra en erupción, los efectos serán catastróficos (más sobre esto en el texto: ¿Qué pasaría si el volcán Yellowstone entrara en erupción?). Pero los científicos tranquilizan y dicen que no hay motivo de preocupación.

La descripción y los resultados del estudio se publican en dos artículos de la revista Science (DOI: 10.1126/science.ade0347, DOI:10.1126/science.ade8435).

Hay mucho más magma debajo de Yellowstone

Determinar cuánto magma se ha acumulado debajo de Yellowstone es importante porque puede determinar en parte qué tan inminente es la erupción de este supervolcán. Por cierto, se suele decir en su contexto que en cuanto a la ciclicidad y frecuencia con que ocurren sus erupciones, este volcán está un poco atrasado.

Pero, ¿cómo se puede determinar exactamente cuánto magma hay? Uno de los métodos de formación de imágenes que se pueden utilizar es la llamada tomografía sísmica. Utiliza vibraciones del suelo u ondas sísmicas para crear una imagen tridimensional de lo que sucede debajo de la superficie de la Tierra. Usando este método, Ross Maguire (ahora profesor asistente en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign) pudo obtener imágenes de una red de cámaras de magma que también revelaron la ubicación del magma en sí.

Sin embargo, estas imágenes no eran exactas. Se necesitaba un método aún mejor. Maguire consultó sus resultados con Ming Chen, un difunto experto en un tipo de tomografía sísmica computarizada llamada tomografía de ondas. La combinación de sus habilidades y las imágenes que recibió produjeron los resultados esperados.

Resultados sorprendentes

Al unir fuerzas, los científicos han podido modelar mejor cómo se propagan las ondas sísmicas. También mejoró mucho la calidad de los resultados de Maguire. Al hacerlo, aprendimos mucho más sobre el magma que se acumuló debajo de Yellowstone. Lo importante aquí es la recapitulación de este asunto por parte del propio investigador antes mencionado, quien afirma que no tanto vio aumentar el nivel del magma, sino más bien vio con mayor claridad lo que ya estaba allí.

La cámara de magma contiene una mezcla de roca fundida y estructuras cristalinas. Cuanta más roca fundida haya, mayor será el riesgo de erupción. Investigaciones anteriores han sugerido que el magma en la cámara es de alrededor del 10 por ciento. La imagen mejorada mostró que en realidad había el doble de magma allí, del 16 al 20 por ciento. Estimaciones anteriores colocaron alrededor de 900 kilómetros cúbicos de magma en el depósito. Los nuevos indican 1600 kilómetros cúbicos e incluso más.

Sin embargo, Ross Maguire asegura que esto no significa que pueda haber una erupción en un futuro próximo. Él enfatiza que la red de instrumentos geofísicos que monitorean constantemente la actividad del supervolcán debajo de Yellowstone ciertamente nos advertirá de esto. Los científicos creen que una erupción puede ocurrir cuando las rocas en la cámara están fundidas en un 35-50 por ciento.

Fuente: Universidad Estatal de Michigan, foto: Unsplash/ Domena Publiczna

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