La imagen JWST de Cartwheel Galaxy mejora en Hubble

Las galaxias no permanecen estáticas: se arremolinan, cambian de forma y estallan en novas y kilanovas. Esto significa que cada vez que miramos un sistema estelar, ya sea que esté a 13.500 millones de años luz de distancia como HD1 o nuestra galaxia natal, la Vía Láctea, solo estamos capturando un pequeño momento de su vida.

La nueva imagen del telescopio espacial James Webb (JWST) de Cartwheel Galaxy, ubicada a 500 millones de años luz de distancia en la constelación Sculptor, es el ejemplo perfecto de una formación en movimiento. Ya documentada por Hubble en 1996, su estructura de anillo única, que probablemente resultó de una colisión de alta velocidad entre un cúmulo estelar grande y uno pequeño hace 200 millones de años, ya muestra signos de crecimiento. Parte de esto se debe a que JWST puede ver detalles estelares que, de otro modo, quedarían oscurecidos por el polvo cósmico. Pero la imagen también muestra a la galaxia en una transición épicamente larga, con estrellas nacientes saliendo de sus bordes gomosos.

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Usando datos de las cámaras de infrarrojo cercano y medio del telescopio, el equipo de JWST creó un compuesto coloreado que revela nuevas regiones de agitación en la formación. Como explica la NASA en su sitio web, las rayas azules marcan focos de producción estelar, mientras que los rayos rojos prominentes representan componentes químicos sueltos como los hidrocarburos. La imagen JWST también identifica un contraste en las texturas entre el núcleo y los extremos de la galaxia rueda de carro. Los espectadores pueden “considerar la distribución uniforme o la forma de las poblaciones estelares más antiguas y el polvo denso en el núcleo en comparación con las formas grumosas de las poblaciones estelares más jóvenes fuera de él”, según el artículo de la NASA.

A medida que la galaxia continúa expandiéndose desde el punto de colisión, sus extremidades “giratorias” deberían volverse aún más notorias. El proceso llevará algunos años más, entre cientos de millones y miles de millones, pero es posible que veamos algunos signos de cambio la próxima vez que JWST convierta sus espejos dorados en Sculptor. Aún así, Hubble vio un gran resplandor cuando volvió a visitar la constelación 22 años después. Si bien muchas de las revelaciones se reducen a mejoras en la tecnología espacial y la exploración, al final del día, se trata de historias contadas por galaxias que nunca se asientan.

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