Los últimos pandas de Europa. Identifican una especie antigua estrechamente relacionada con el panda gigante

Los dientes fósiles descubiertos en la década de 1970 en la actual Bulgaria pertenecen a un pariente cercano desconocido del panda gigante moderno, según ha descubierto una nueva investigación. Los científicos creen que esta especie deambuló por Europa hace unos seis millones de años y probablemente fue el último de los pandas europeos. Los antiguos pandas han desaparecido del Viejo Continente, posiblemente debido al cambio climático.

En 1970 se encontró un par de dientes fósiles en el noroeste de Bulgaria. Desde entonces, estos especímenes se conservan en el Museo Nacional de Historia Natural de Sofía. Los dientes nunca fueron debidamente catalogados, por lo que permanecieron intactos todos estos años. Pero recientemente, el personal del museo los encontró y decidió estudiarlos más de cerca.

Después de analizar los dientes, resultó que pertenecen a una especie previamente desconocida del antiguo panda europeo. La especie recién descubierta, que es un pariente cercano de los pandas gigantes modernos, vagaba por Europa hace unos seis millones de años y puede haber sido el último de los pandas europeos.

Los resultados y la descripción del estudio se publican en Journal of Vertebrate Paleontology (DOI: 10.1080/02724634.2021.2054718).

El último panda europeo

Los dientes examinados son el colmillo superior y el molar superior. No se parecían a ninguno de los dientes de otras especies de pandas previamente identificadas en Europa. La mayoría de las especies de pandas europeas tenían dientes más pequeños que los pandas gigantes modernos (Ailuropoda melanoleuca), lo que significa que probablemente eran mucho más pequeños que sus primos modernos. Pero una nueva especie ha sido nombrada. Agriarktos Nikolovitenía dientes mucho más grandes de lo que es común en los pandas europeos, por lo que probablemente era similar en tamaño a los pandas gigantes de hoy.

Los dientes tienen unos seis millones de años. Son mucho más jóvenes que otros fósiles de panda europeos, algunos de los cuales datan de hace más de 10 millones de años, lo que sugiere que a. nikolovi es probablemente la última especie de panda que vive en el continente europeo. Los autores de la publicación aseguran que actualmente es el último panda europeo conocido y “más evolucionado”.

A diferencia del distintivo oso blanco y negro de hoy, a. nikolovi no basa su dieta en el bambú. “Aunque no es un antepasado directo del panda gigante moderno, es un pariente cercano”, explica el profesor Nikolay Spasov. – Este descubrimiento muestra lo poco que aún sabemos sobre la naturaleza antigua. También muestra que los descubrimientos históricos en paleontología pueden producir resultados inesperados incluso hoy, agrega.

La especie recién descubierta lleva el nombre del paleontólogo Ivan Nikolov, quien fue el primero en estudiar y catalogar los hallazgos.

Un panda antiguo de tamaño similar a un panda gigante

Los depósitos de carbón donde se encontraron los dientes, dándoles un tono ligeramente ennegrecido, sugieren que este antiguo panda vivía en áreas boscosas y pantanosas. Los científicos creen que esta especie se alimenta principalmente de plantas, no tan duras como el bambú. Los dientes no parecen lo suficientemente fuertes para aplastar troncos de árboles.

Compartir el entorno con grandes carnívoros probablemente llevó a este linaje de pandas al vegetarianismo. “La probable competencia con otras especies, especialmente con los depredadores y posiblemente con otros osos, explica la especialización más estrecha de los pandas para plantar alimentos en condiciones de bosque húmedo”, dice Spasov.

Según los científicos, los dientes a. nikoloviaunque eran demasiado frágiles para manejar permanentemente los tallos leñosos de las plantas, probablemente brindaron suficiente protección contra los depredadores. Además, los colmillos son comparables en tamaño a los de los pandas modernos, lo que sugiere que pertenecían a un animal de tamaño similar.

Cambio climático

Los autores sugieren que a. nikolovi pueden desaparecer como resultado del cambio climático. – Los pandas gigantes son un grupo de osos muy especializado. Incluso a. nikolovi no estaba tan especializado en hábitat y dieta como el panda gigante moderno, los pandas antiguos encontrados en el registro fósil estaban suficientemente especializados y su evolución se asoció con hábitats húmedos y boscosos. Es probable que el cambio climático desde finales del Mioceno en el sur de Europa, que provocó la desecación de muchos ecosistemas, haya tenido un impacto negativo en el último panda europeo, explica Spasov.

Los bosques pantanosos que fueron el hogar de los antiguos pandas probablemente se volvieron mucho más secos y cálidos como resultado del cambio climático, lo que atrofió el crecimiento de las plantas y mató de hambre a los pandas, según creen los investigadores.

Los pandas gigantes y sus primos se encontraron en toda Europa y Asia. Sin embargo, el equipo de investigación no está seguro exactamente cómo a. nikolovi y otros pandas europeos extintos están relacionados con los pandas gigantes y los antiguos pandas asiáticos. Actualmente no está claro si los pandas se originaron en Asia y migraron a Europa o viceversa. Los científicos sospechan que los pandas son de origen europeo, pero dado que los fósiles muestran que los representantes más antiguos de este grupo de osos se encontraron en Europa. Esto sugiere que este grupo pudo haber evolucionado en Europa y luego viajó a Asia, donde dio origen a los ancestros del panda gigante moderno.

Fuente: grupo Taylor & Francis, foto: Velizar Simeonovski, Chicago

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