¿Qué es una inundación repentina?

Lo principal en las inundaciones repentinas es la velocidad. Por definición, las aguas torrenciales de una inundación repentina comienzan dentro de las 6 horas posteriores a una tormenta violenta, y con frecuencia dentro de las 3 horas. A veces, el agua puede llegar en cuestión de minutos. Estos torrentes repentinos traen devastación: las inundaciones son el evento climático más mortífero en los Estados Unidos después de las muertes por calor.

Las inundaciones repentinas fueron las últimas en las noticias con lluvias récord en Kentucky a fines de julio que mataron a 37 personas. Y aunque el daño fue grande, el estado no está solo. Las inundaciones han afectado a los EE. UU. repetidamente en los últimos meses: a fines de 2021, cayeron 17 pulgadas de lluvia en Tennessee en un solo día; 22 personas murieron en la inundación. A principios del verano de 2022, Flash Floods paralizó el Parque Nacional de Yellowstone. Y en St. Louis, precipitaciones récord dos días antes de que las inundaciones de Kentucky causaran una inundación repentina que mató a dos personas.

Esto es lo que debe saber sobre estos peligrosos desastres meteorológicos.

¿Dónde ocurren las inundaciones repentinas?

Las inundaciones repentinas son diferentes de las inundaciones fluviales o costeras. Las inundaciones de los ríos ocurren cuando la escorrentía excesiva de la lluvia o la nieve derretida hace que el agua fluya por los bordes de las orillas de los ríos y hacia las llanuras aluviales circundantes en el transcurso de muchas horas o incluso días. Las inundaciones costeras ocurren cuando el agua de mar llega a tierra, a menudo durante tormentas o marejadas ciclónicas. Las inundaciones repentinas, por otro lado, no están vinculadas a donde ya existe agua. Aunque las tormentas a menudo preceden a las inundaciones repentinas, no siempre es necesario ver lluvia antes de las inundaciones: la nieve derretida o la precipitación pueden ocurrir en elevaciones más altas y fluir cuesta abajo. Los diques, las represas o los atascos de hielo pueden romperse, enviando también paredes de agua a áreas normalmente secas.

Las topografías empinadas y montañosas son particularmente propensas a las inundaciones repentinas, que ocurren en los 50 estados. Las áreas urbanas también están particularmente en riesgo. El concreto denso y otras superficies impermeables en las ciudades evitan que el agua se hunda en el suelo; en cambio, drena de 2 a 6 veces más que la tierra absorbente u otro terreno natural.

La escorrentía excesiva en ciudades que no tienen adónde ir a menudo tiene un impacto más severo en aquellos que menos pueden afrontarlo. No se necesita mucha lluvia para dañar una infraestructura deteriorada o inadecuada, especialmente en lugares donde grandes volúmenes de agua abruman el drenaje local de aguas pluviales. Del mismo modo, las áreas bajas como pasos subterráneos, garajes y sótanos pueden convertirse rápidamente en trampas mortales.

Tales inundaciones rápidas se vuelven rápidamente peligrosas. Son malas noticias cuando llegan las inundaciones repentinas, cuando las personas se ven atrapadas con la guardia baja, atrapadas en sus casas o atrapadas en el tráfico. Más de la mitad de las muertes ocurren cuando las personas quedan atrapadas en sus automóviles. Las inundaciones repentinas a menudo se manifiestan como paredes de agua que pueden arrastrar la mayoría de las cosas a su paso y transportar escombros. Pueden alcanzar alturas de 30 pies o más y desencadenar deslizamientos de tierra igualmente peligrosos. Pero el nivel del agua no tiene que estar muy alto para tener consecuencias graves: seis pulgadas de agua en rápido movimiento pueden derribar a las personas. Dos pies de agua pueden arrastrar autos. Una inundación de 1976 en Big Thompson Canyon, Colorado, que viajaba a 30 pies por segundo, arrastró rocas que pesaban hasta 250 toneladas.

¿Están empeorando las inundaciones repentinas?

Los desastres naturales están empeorando en general, al igual que las inundaciones.

A medida que el cambio climático calienta la atmósfera, aumentan las precipitaciones extremas, lo que aumenta el riesgo de inundaciones repentinas. Se prevé que los eventos de precipitaciones intensas aumenten de 2 a 3 veces el promedio histórico, y los huracanes y las marejadas ciclónicas también intensificarán otros tipos de inundaciones. La Agencia Federal para el Manejo de Emergencias espera que las llanuras aluviales del país se expandan en un 45 por ciento para fines de siglo, informó la agencia en un estudio reciente. Un estudio realizado a principios de 2021 encontró que el aumento de las precipitaciones, en parte debido al cambio climático, le cuesta a los EE. UU. $ 2.5 mil millones adicionales en daños por inundaciones cada año. Y algunos estudios muestran que las inundaciones han aumentado en el valle de Mississippi y en todo el medio oeste durante el último siglo y en el noreste durante los últimos 50 años.

¿Cuál es la mejor manera de prepararse para una inundación?

Hay varios pasos que puede seguir para prepararse para inundaciones repentinas y protegerse si ocurren en su vecindario. Primero, averigüe el nivel de riesgo mirando los mapas de inundaciones. Si vive en un área de alto riesgo, es posible que tenga un requisito federal para comprar un seguro contra inundaciones.

El Servicio Geológico de EE. UU. también compiló una lista de recursos cartográficos adicionales, y la fundación sin fines de lucro First Street Foundation creó una herramienta que brinda contexto adicional para evaluar la exposición de su propiedad a las amenazas ambientales.

Esté atento a las alertas de inundaciones repentinas, que emite el Servicio Meteorológico Nacional, para mostrar las condiciones pudo conducir a inundaciones repentinas. Las personas en esas áreas deben estar listas para tomar medidas, especialmente cuando el NWS anuncia una advertencia de inundación repentina. Esto se emite cuando las inundaciones repentinas son inminentes y en ese momento las personas deben evacuar el área de inmediato.

Pero ten mucho cuidado si llegas en coche. No conduzca por caminos inundados: es difícil calcular la profundidad del agua y los caminos ocultos bajo el agua pueden derrumbarse debido a la erosión.

Si el agua de la inundación hace que su vehículo se detenga, salga y busque un terreno más alto. El agua que sube rápidamente puede arrastrar el vehículo. Conozca su entorno y diríjase a un terreno más alto y escuche las actualizaciones de radio de NOAA en marea alta.

También es importante desarrollar un plan de contingencia con su familia o compañeros de cuarto para tener recursos por unos días. Esta práctica guía le mostrará algunos aspectos importantes a tener en cuenta al crear un plan.

Para obtener más consejos como estos, consulte la Hoja informativa sobre inundaciones de FEMA.

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