Un robot quirúrgico subirá a la ISS en 2024

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(Foto de Craig Chandler/Universidad de Nebraska-Lincoln, Comunicaciones Universitarias)
Después de casi 20 años de desarrollo, un pequeño robot quirúrgico controlado a distancia está listo para unirse al campo médico más exclusivo que se conoce hoy en día: la Estación Espacial Internacional (ISS).

En colaboración con la empresa de robótica Virtual Incision, ingenieros de la Universidad de Nebraska-Lincoln han creado un robot estrecho que ayuda a los profesionales médicos a realizar procedimientos quirúrgicos de forma remota. MIRA, abreviatura de “asistente de robot in vivo miniaturizado”, se puede controlar de forma remota e incluso realizar cirugías por sí solo. Y gracias a una subvención de $100,000 de la NASA, puede probar sus fracciones en el espacio en solo dos años.

A primera vista, el robot de dos libras casi parece un pequeño aparato de cocina. Su barra base tiene algunos interruptores básicos y finalmente da paso a un aparato con forma de garra que realiza la operación real. Entre cada brazo de la garra hay una cámara que ayuda a guiar al robot durante el procedimiento. Pero nadie manejará la cámara una vez que MIRA se siente a bordo de la ISS. En cambio, MIRA funcionará por sí solo para realizar ejercicios simulados, como cortar bandas de goma sólidas o empujar anillos de metal a lo largo de un cable, lo que imita la actividad quirúrgica, según la Universidad de Nebraska-Lincoln.

(Foto: Cultivo Virtual)

MIRA ha sido probado desde 900 millas de distancia e incluso realizó una resección de colon mínimamente invasiva aquí en la Tierra. Aunque el propósito de la estadía de MIRA no es brindar atención médica real a los astronautas… todavía. Los ingenieros del robot primero quieren ver cómo MIRA maneja los movimientos bruscos asociados con el lanzamiento, luego medir la precisión de su simulación en gravedad cero.

Si todo va bien, los profesionales médicos tanto en la ISS como en la Tierra podrían eventualmente usar MIRA para brindar atención a los astronautas que, de lo contrario, se someterían a procedimientos más invasivos o tendrían que prescindir de ellos. Virtual Incision estima que pasarán otros 50-100 años antes de que MIRA realice una cirugía totalmente autónoma en el espacio.

MIRA es el segundo intento más reciente de la NASA de llevar la atención médica futurista a la ISS. A principios de este año, la agencia “holoportó” al cirujano de vuelo Dr. Josef Schmid dentro de la línea de visión de los astronautas, transmitiendo un modelo 3D en vivo de Schmid a la estación. En algún momento, la NASA espera combinar la tecnología de holoportación con la realidad aumentada para realizar capacitación médica y otros tipos de sensores remotos en el espacio.

“A medida que los humanos se adentran cada vez más en el espacio, es posible que algún día necesiten cirugía”, dijo Shane Farritor, profesor de ingeniería y cofundador de Virtual Incision, en un comunicado de la universidad. “Estamos trabajando para lograr ese objetivo”.

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